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바이든, 재향군인의 날 “참전용사는 미국의 중추, 엄청난 빚져”“참전용사들, 세계적 수준 혜택 받을 수 있도록 하겠다” 백악관 “유해물질 노출 대책 마련” 발표
워싱턴=이민석 특파원  |  @chosun.com
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승인 2021.11.12  
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조 바이든 미국 대통령은 11일(현지 시각) 알링턴 국립묘지에서 열린 재향군인의 날 기념식에 참석해 “(미국은) 항상 참전용사들을 최우선 순위에 놓아왔다. 여러분은 미국의 중추(spine of America)”라고 했다. 이라크 참전용사 출신인 큰 아들 보를 먼저 보낸 바이든 대통령은 이날 유해환경에 노출된 퇴역 군인의 처우에 대한 대책을 마련하겠다고 했다.

조 바이든 미 대통령이 11일(현지 시각) 알링턴 국립묘지에서 열린 재향군인의 날 기념식에 참석해 연설하고 있다. /백악관
 
조 바이든 미 대통령이 11일(현지 시각) 알링턴 국립묘지에서 열린 재향군인의 날 기념식에 참석해 연설하고 있다. /백악관

바이든 대통령은 이날 연설에서 “우리는 오랫동안 참전 용사 여러분들에게 많은 것을 요청해왔고, 우리 나라는 감사해하고 있다”며 “9·11 테러 이후, 수십만 명의 미국인들이 복무했다. 미국인들은 당신들이 성취한 것에 대해 영원히 감사하고 또 경외심을 갖고 있다”고 했다.

바이든 대통령은 별세한 장남 보 바이든이 이라크 근무할 당시에 대해 이야기하면서 “사랑하는 누군가가 무사히 돌아오기 위해 매일 기도한다는 것의 의미를 배웠다”며 “참전용사의 모든 어머니와 아버지, 배우자들과 자식들, 여러분 모두가 강철같은 미국의 중추”라고 했다. 장남 보 바이든은 바이든 대통령이 부통령이었을 때인 2015년 46세에 뇌암으로 사망했다. 외신들은 “바이든 대통령은 장남이 이라크에서 근무하던 시절 공기 중 유해물질을 흡입해 병을 얻었다고 생각했지만, 인과 관계를 밝혀내지는 못했다”고 보도했다.

바이든 대통령은 “(참전 용사들은) 자유의 대가를 이해하고 우리 미국인들을 위해 짐을 짊어졌다. 대부분의 미국인들이 절대 모를 어려움들을 견뎌왔다”며 “참전용사들은 미국의 최고를 대표한다”고 했다. 이어 “우리는 공화당, 민주당과 함께 협력해 우리의 참전용사들이 세계적인 수준의 혜택을 받을 수 있도록 할 것”이라고 했다.

백악관은 이날 성명을 내고 “오염물질과 유해환경 노출은 모든 참전용사의 건강에 중대한 위협”이라며 “그럼에도 퇴역군인들이 적절한 치료를 받는 데에는 어려움을 겪어 왔다”고 했다. 이어 환경 문제로 발병했다는 사실을 참전용사 본인이 증명해야 지원을 받을 수 있도록 한 규정을 완화해 인과 관계를 의심할만한 충분한 증거가 있을 경우 개인 차원의 증명이 이뤄지기 이전에도 치료 등 지원을 받도록 하겠다고 밝혔다.

또 천식과 비염 등 증상도 지원 대상에 포함시키는 한편 독성 물질 노출과 희귀성 호흡기암 및 기관지염의 인과 관계 규명에도 주력할 것이라고 밝혔다.

한편 미 국방부 산하 DPAA(전쟁포로 및 실종자확인국)에 따르면 6·25 참전 미군 중 여전히 실종 상태로 기록돼 있는 용사는 7546명이라고 VOA(미국의 소리) 방송이 이날 보도했다. 이 중 신원이 확인된 전사자는 610명으로 집계됐다. VOA는 “한국전에서 실종된 미군의 경우 대부분인 5천300여 명이 북한 지역에 묻혀 있는 것으로 추정된다”고 했다.

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